एनबीए कैसे भूल गया ड्वाइट हॉवर्ड

जिन लोगों ने ड्वाइट हॉवर्ड को एनबीए पर करीब से देखा था, उन्हें यह याद दिलाने की ज़रूरत नहीं है कि वह एक बार कितने महान थे।

उन्हें याद है जब वह और लेब्रोन जेम्स लीग के सर्वश्रेष्ठ खिलाड़ी थे। उन्हें याद है कि किस बात ने हॉवर्ड को साल का तीन बार का रक्षात्मक खिलाड़ी, आठ बार का ऑल-स्टार और लगातार पांच साल तक ऑल-एनबीए की पहली टीम का सदस्य बनाया।

जब उन्होंने एनबीए की 75वीं वर्षगांठ पर मीडिया, खिलाड़ियों और कोचों के पैनल द्वारा चुने गए सर्वश्रेष्ठ खिलाड़ियों की सूची देखी, तो उन्होंने महसूस किया कि किसी को भुला दिया गया है: हॉवर्ड।

हॉवर्ड के आसपास टीमों का निर्माण करने वाले ऑरलैंडो मैजिक के पूर्व महाप्रबंधक ओटिस स्मिथ ने कहा, “यह एक तरह का पागल था।”

स्टेन वान गुंडी ने कहा, जिन्होंने उन्हें अपने चरम पर कोचिंग दी थी: “जो भी कारण वह छोड़ दिया गया, इसमें बास्केटबॉल के अलावा कुछ और है।”

उस दशक में जब हॉवर्ड ने लीग में अपना दबदबा बनाया, वह एक फाइनल टीम के केंद्रबिंदु से निराशाजनक स्टार से लेकर संदिग्ध भूमिका निभाने वाले खिलाड़ी बन गए। एनबीए की 75 सर्वश्रेष्ठ सूची, जो एक टाई के कारण 76 खिलाड़ियों के साथ समाप्त हुई, यह सिर्फ एक उदाहरण था कि कैसे हावर्ड के एक बार निर्विवाद प्रभाव को अब चुनौती दी गई है।

हॉवर्ड अब लेकर्स की उस टीम का हिस्सा हैं, जो हॉल ऑफ फेम बनाने के लिए लगभग निश्चित खिलाड़ियों से भरी हुई है। उन बातचीत के दौरान, जिन खिलाड़ियों का हवाला दिया जाता है, वे आमतौर पर एंथोनी डेविस, लेब्रोन जेम्स, रसेल वेस्टब्रुक और कार्मेलो एंथोनी हैं। लेकिन हॉवर्ड का नाम अक्सर छोड़ दिया जाता है, उपलब्धियों की सूची के बावजूद कुछ ही मेल खा सकते हैं। लेकर्स के इस समूह में, वह प्रति गेम लगभग 15 मिनट में सबसे कम खेलता है, और उसकी विरासत पर अक्सर सवाल उठाए जाते हैं।

वह व्यक्ति जो कभी जेम्स का सबसे बड़ा विरोधी था, पृष्ठभूमि में फीका पड़ गया है।

“आपको क्यों लगता है कि लोग आपको पसंद नहीं करते हैं?” चार्ल्स बार्कले ने टीएनटी विश्लेषक के रूप में अपनी भूमिका में हावर्ड से 2016 में एक स्टूडियो शो के दौरान पूछा।

थोड़ा आगे-पीछे होने के बाद, हॉवर्ड ने उत्तर दिया: “मुझे लगता है कि मैं ऑरलैंडो में बहुत पसंद करने योग्य था, और जिस तरह से स्थिति समाप्त हुई, मुझे लगता है कि लोगों को लगा कि मैं सिर्फ इतना बुरा आदमी हूं।”

उन्होंने मैजिक के साथ आठ सीज़न बिताए, जिसने उन्हें 2004 में हाई स्कूल से कुल मिलाकर नंबर 1 का मसौदा तैयार किया। अपनी बाहरी काया, बास्केटबॉल कौशल और प्रतिभा के बावजूद, उन्हें तब भी आलोचनाओं का सामना करना पड़ा – अक्सर इस बारे में कि क्या वे बहुत ज्यादा मुस्कुराते थे।

“हमारा मुख्य समूह, हम एक-दूसरे को समझते थे और अगर यह मजाक नहीं करने का समय था, तो हम उसे बस इतना कहेंगे, ‘अभी नहीं,’ या वह इसे समझ सकता है,” जमीर नेल्सन, मैजिक के शुरुआती बिंदु गार्ड ने कहा, जबकि हॉवर्ड वहां था। . “हम उस दौरान इतने सारे गेम जीत रहे थे, यह लगभग ऐसा ही है, जब आप अभी भी जीत रहे हैं तो आप किसी को मजाक न करने के लिए कैसे कह सकते हैं? आप अभी भी फर्श के दोनों सिरों पर लीग में सर्वश्रेष्ठ टीमों में से एक हैं।”

ईस्टर्न कांफ्रेंस के फाइनल में जेम्स के क्लीवलैंड कैवेलियर्स को हराकर हॉवर्ड ने 2009 में मैजिक को एनबीए फाइनल में पहुंचाया। द मैजिक एनबीए फाइनल में लेकर्स से हार गया, और 2010 में ईस्टर्न कॉन्फ्रेंस फाइनल में हार गया।

फिर शुरू हुई परेशानी। हॉवर्ड ऑरलैंडो से बाहर निकलना चाहता था। नेल्सन ने अन्य खिलाड़ियों के बारे में उभरने वाली व्यापार अफवाहों को याद किया। कभी-कभी वे खिलाड़ी सोचते थे कि क्या उनके पीछे हावर्ड का हाथ है।

नेल्सन ने कहा, “काम पर आना भी एक दर्दनाक समय था।”

एक दिन, वैन गंडी ने संवाददाताओं से कहा कि हॉवर्ड उसे बाहर करने की कोशिश कर रहे थे, और हॉवर्ड, यह नहीं जानते कि अभी क्या कहा गया था, एक मुस्कान के साथ वैन गुंडी के समाचार सम्मेलन को चंचलता से दुर्घटनाग्रस्त कर दिया। अजीब क्षण – हॉवर्ड एक सोडा-सिपिंग वैन गुंडी के कंधों पर अपनी बांह के साथ – एक मेम बन गया।

वैन गुंडी ने हाल ही में एक फोन साक्षात्कार में कहा, “मैं इससे भागने की कोशिश नहीं कर रहा हूं।” “मुझे नहीं लगता कि वह और मेरे साथ हुई घटना – हमारे पास केवल एक थी – मुझे नहीं लगता कि यह हम में से किसी एक पर वास्तविक रूप से अच्छी तरह से परिलक्षित होती है।”

द मैजिक ने 2012-13 सीज़न से पहले हावर्ड को लेकर्स को ट्रेड किया था। फीनिक्स सन ने एक महीने पहले लेकर्स को गार्ड स्टीव नैश का व्यापार किया था, और यह जोड़ी स्पोर्ट्स इलस्ट्रेटेड के कवर पर अब एक कुख्यात शीर्षक के साथ दिखाई दी: “अब यह मजेदार होने वाला है।”

फीनिक्स में दो सबसे मूल्यवान खिलाड़ी पुरस्कार जीतने वाले नैश ने सीजन के दूसरे गेम में अपना पैर तोड़ दिया। हावर्ड चोटों से जूझते रहे और टीम के चेहरे कोबे ब्रायंट से भिड़ गए। लेकर्स 45-37 चला गया और हॉवर्ड फिर से एक ऑल-स्टार था। लेकिन प्लेऑफ़ में पहले दौर की हार के साथ सीज़न समाप्त होने के बाद, वह एक क्रोधित प्रशंसक आधार को पीछे छोड़ते हुए एक मुक्त एजेंट के रूप में आगे बढ़ा।

हॉवर्ड ने ह्यूस्टन को चुना, एक और टीम जिसने उनसे चैंपियनशिप जीतने में मदद करने की उम्मीद की थी और जिसने हकीम ओलाजुवोन और याओ मिंग के साथ एक विशेष समाचार सम्मेलन का भी मंचन किया था। लेकिन जेम्स हार्डन में एक प्रतिभाशाली गार्ड के साथ यह टीम भी हावर्ड के आसपास नहीं बनाई जाएगी।

“आप बता सकते हैं कि यह उनके लिए अलग था,” कोरी ब्रेवर ने कहा, जो हावर्ड के दूसरे वर्ष में रॉकेट्स में शामिल हुए थे।

हॉवर्ड और हार्डन के बीच असंतोष की खबरें थीं।

“वे बस अलग थे,” ब्रेवर ने कहा। “मैं यह नहीं कहूंगा कि यह जाल नहीं था। बस अलग व्यक्तित्व। मुझे नहीं लगता कि उन्हें ऐसी कोई समस्या थी जिसके बारे में मैं जानता था। हम जीतने की कोशिश कर रहे थे।”

हावर्ड और हार्डन के साथ, रॉकेट्स ने 2014-15 सीज़न के दौरान पश्चिमी सम्मेलन के फाइनल में जगह बनाई और गोल्डन स्टेट से हार गए। हावर्ड के खेल की आलोचना जारी रही; उदाहरण के लिए, बार्कले ने अक्सर कहा कि हॉवर्ड ने ऑरलैंडो में अपने समय के बाद अपने खेल में कभी सुधार नहीं किया।

हर समय, खेल बदल रहा था, हॉवर्ड जैसे पारंपरिक केंद्रों को कम प्रभावी बना रहा था। ह्यूस्टन में एक और सीज़न के बाद, हॉवर्ड ने अगले पांच साल पांच टीमों – अटलांटा हॉक्स, चार्लोट हॉर्नेट्स, वाशिंगटन विजार्ड्स, लेकर्स और फिलाडेल्फिया 76ers पर बिताए। उन्हें ग्रिज़लीज़ और नेट्स में भी व्यापार किया गया था, फिर कोई भी गेम खेलने से पहले माफ कर दिया गया था। वह इस सीजन में लेकर्स में तीसरे कार्यकाल के लिए लौटे।

वाशिंगटन में एक शाम, अपने अकेले मौसम में एक खेल के बाद, एक अखाड़ा कार्यकर्ता चिल्लाया “ईंट!” जब हावर्ड अभ्यास से चूक गए तो के अनुसार फ़्री थ्रो का अभ्यास किया वाशिंगटन पोस्ट तथा एथलेटिक.

हॉवर्ड ने शारीरिक रूप से विजार्ड्स के साथ ज्यादा समय नहीं बिताया, पीठ की सर्जरी के बाद अधिकांश सीज़न के लिए उन्हें दरकिनार कर दिया गया।

उन्हें एक ऐसे खिलाड़ी के रूप में देखा गया जो एक समस्या होगी, जो अपने मिनटों और अवसरों के बारे में शिकायत करेगा। उन्हें ऑरलैंडो में बू किया गया था और लॉस एंजिल्स में बू किया गया था।

जब लेकर्स ने 2019 में उस पर हस्ताक्षर किए, तो उन्होंने उसे एक गैर-गारंटीकृत अनुबंध दिया, जिसने हावर्ड के लिए बहुत कम सुरक्षा प्रदान की, अगर पुनर्मिलन खराब हो गया।

2019-20 सीज़न के दौरान लेकर्स के साथ हावर्ड से आगे की शुरुआत करने वाले जावले मैक्गी ने कहा, “वह हर दिन आया, सभी को परेशान किया, सभी को नमस्ते कहा, सुनिश्चित किया कि हर कोई जानता है कि वह जिस स्थिति में है, उसमें वह खुश है।” “वह लगातार परम पेशेवर थे।”

मैक्गी ने कहा, यह पूछे जाने पर कि क्या हावर्ड के लिए यह गुणवत्ता महत्वपूर्ण लगती है: “मुझे निश्चित रूप से लगता है कि यह सिर्फ अफवाहों और लीग में लोगों के आपके बारे में बात करने के तरीके के कारण महत्वपूर्ण था, खासकर जीएम और कोच। यह वास्तव में आपकी छवि को खराब कर सकता है।”

लेकर्स ने 2020 में एक चैंपियनशिप जीती जिसमें हॉवर्ड ने प्लेऑफ़ के दौरान बेंच से बाहर कर दिया।

हॉवर्ड के पूर्व महाप्रबंधक स्मिथ ने कहा, “आप उसे अभी देखें, वह एक उप है।” “वह अंदर आता है, वह कुछ ऊर्जा जोड़ता है, कुछ रक्षा खेलता है। लेकिन अगर आप उसके प्राइम में वापस जाते हैं, जब दुनिया उसके इर्द-गिर्द घूमती है और टीमों को उसके लिए कुछ और करने से पहले उसका हिसाब देना पड़ता है क्योंकि वह अंदर से एक ऐसी उपस्थिति है। इसके लिए सभी को एडजस्ट करना पड़ा। खेल बहुत बदल गया है।”

लेकर्स जिस तरह से अपने केंद्रों का इस्तेमाल करते हैं, वह उस बदलाव को दर्शाता है।

हॉवर्ड ने इस सीज़न की शुरुआत लेकर्स की बेंच से डीएंड्रे जॉर्डन के लिए की, जिन्होंने केंद्र में शुरुआत की। लेकिन जॉर्डन ने क्रिसमस के बाद से केवल एक ही मैच खेला है। उस अवधि में, हॉवर्ड ने आठ में से केवल पांच गेम खेले हैं और औसतन 13 मिनट प्रति गेम खेला है। हाल ही में, लेब्रोन जेम्स लेकर्स का शुरुआती केंद्र रहा है।

शायद समय ने उनकी पिछली उपलब्धियों को धूमिल कर दिया है। शायद हावर्ड की जटिल यात्रा ने उनकी विरासत को प्रभावित किया है।

“मेरे पास लोग मुझसे पूछते हैं, ‘ओह, क्या आपको लगता है कि वह हॉल ऑफ फेमर है?” वैन गुंडी ने कहा। “क्या मुझे लगता है कि वह हॉल ऑफ फेमर है? क्या आप मेरे साथ मजाक कर रहे हैं?”

वैन गंडी ने हॉवर्ड के ऑल-एनबीए और रक्षात्मक पुरस्कारों को तोड़ दिया।

“जाओ और देखो कि कितने लोगों ने ऐसा किया है,” उन्होंने कहा।

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